Guardian Angels

Guardian Angels

Al een jaar of 20 ben ik een groot bewonderaar van de Guardian Angels in Amerika. Wat zij deden was uniek. Projecten zoals de buurtvaders, Watch Out, straatcoaches en het Jongeren Toezicht Team, zijn eigenlijke allemaal afgeleid van de Angels. 23 oktober was het zover, ik zou een bezoek gaan brengen aan het hoofdkwartier van de Guardian Angels.

dsc_0242

Curtis Sliwa, de oprichter van de Guardian Angels, zou ik niet treffen in verband met een lopende rechtszaak. Hij schijnt nog steeds verwikkeld te zijn in een rechtszaak tegen John Gotti Junior, leider van de familie Gambino. Gotti zou mensen opdracht hebben gegeven Curtis om het leven te brengen. Reden: Curtis en zijn Angels zijn anti-drugs en proberen te voorkomen dat kinderen, tieners en jongeren daaraan verslaafd raken. Namen van dealers werden doorgegeven aan de politie. Curtis is een aantal maal in zijn leven beschoten en heeft het gelukkig overleefd.

Vanuit New York was het een lange trip met de metro om in het uiterste puntje van East Brooklyn te komen. Verder ging de metro niet. Onderweg vanuit het rijke deel van Manhatten naar het oosten van Brooklyn zag ik de bevolkingssamenstelling en de sfeer veranderen. Van het vrij blanke Manhatten, kwam ik terecht in het arme en gekleurde East Brooklyn.

Al ben ik gewend aan buurten als Amsterdam Zuidoost en Laak, vond ik het toch wel wennen in East Brooklyn. Ik was in het begin wat meer op mijn hoede dan normaal, maar ook hier wende het uiteindelijk. Na een flinke voettocht kwam ik aan bij het huis waar vader Sliwa nog steeds woont. Het huis waar het 30 jaar geleden allemaal is begonnen en waar nog steeds het kantoor van de afdeling New York is gevestigd. Inmiddels zijn de Angels ook in andere werelddelen actief.

Meneer Sliwa ontving me hartelijk en gaf een rondleiding door het huis. Ondertussen vertelde hij het een en ander over de geschiedenis van de Angels en de buurt en over de huidige situatie. Hij vertelde dat in East Brooklyn de dienst wordt uitgemaakt door bendes hij noemde de namen van de Crips, Bloods, de maffia en een Spaanstalige bende. Aan de tags kon je zien wie waar de baas was. Meneer Sliwa liet me een tag zien op een alarmpaal voor zijn deur. Op het moment was het oorlog, zei hij. Met name de maffia had veel invloed, zei hij. In zijn straat woonde een bekende familie.dsc_0241

Meneer Sliwa vertelde dat er in zijn wijk soms op plaatsen drugs werd neergelegd of opgehangen, om kinderen en tieners verslaafd te maken. Hij vertelde over de onveiligheid in sommige wijken en de (on)wil van politici om daar wat aan te doen. Maar ondanks de ellende die de man heeft gezien, was het vooral een positief mens die geloofd in rechtvaardigheid en een betere wereld.

Inmiddels doen de Angels meer dan het surveilleren op straat. Ze geven onder andere les op scholen,  doen aan community service en hebben een programma om de persoonlijke ontwikkeling van kwetsbare jongeren te bevorderen.

Dus aan de ene kant zijn de Angels heel resoluut in het afwijzen van geweld en drugs en gaan daar heel ver in, en aan de andere kant zijn ze bezig met het vergroten van kansen voor jongeren.

Het gevaar bij terugkeer in Nederland is, dat het relativeren van de problemen met de groepen waar we momenteel mee te maken hebben. Die groepen zijn ook heftig. Het bezoek aan New York heeft me echter nog meer het besef gegeven dat we er nog een extra tandje moeten bijzetten, om te voorkomen dat we ook hier bendes zoals in Amerika krijgen.

Meneer Sliwa